樹木にへばりついた無数のつぶつぶは小さな生態系を作り上げる不思議な寄生植物だった。(昆虫+つぶつぶ閲覧注意)

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 南米ペルーで生物学者が奇妙な樹木を発見した。木の表層に小さな黄色い球体の物体が無数にへばりついているのだ。発見したのは、タンボパタ・リサーチセンターの生物学者、アーロン・ポメランズである。
 
 ポメランズのその後の調べて、その物体が寄生植物である事が判明した。さらにこの寄生植物は、自然界において小さな生態系を構築する上で重要な役割を果たしていることも生物である事もわかったという。


Mystery of the Yellow Bulbs: Caterpillars, Ants & Parasitic Plants
 
ポメランズは、ペルーの南東にある広大なアマゾンの一部を対象に調査をしていた。そこで彼はこの奇妙な黄色い植物に出会ったのである。写真や動画もアーロン・ポメランズさん自身の手で撮影されたものだ。

 樹木にへばりついた無数の黄色い球形の寄生植物
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菌類か植物か?

 ポメランズは当初、この黄色い球体が菌類ではないかと考えていた。だが、多くの植物学者と意見を交わし、「寄生植物だろう」という結論に至ったそうだ。

 アポダンテス科に属するこの寄生植物はその一生の多くを木の中で過ごし、年に1度、花を咲かせる時にだけ木の表面にぶつぶつと、黄色い球体となってその姿を現すのだ。この黄色い球体は年に数回、数週間の間だけしか見られない、アポダンテス科の花なのだ。

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寄生植物を食べに集まる毛虫

 彼が植物を近くで観察してみると、黄色い物体を食料にする毛虫が蠢いているのを発見した。この毛虫は後に※ベニボタル科に属する種である事がわかった。(※注:本文には”family Lycinadae”とあるのでベニボタル科としたが、シジミチョウ科(Lycaenidae)の間違いではないのか?という指摘があった)

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毛虫の蜜を吸いに集まるアリ
 毛虫だけで生態系の話が終わるわけではない。ポメランズは二度目の調査の際に、毛虫に並ぶようにしてアリが動き回っているのを発見した。

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 このアリは毛虫の下腹部にある蜜腺と呼ばれる部位から蜜を吸い、それを貴重な食糧としていた。ここだけ聞くと、アリだけが得をしているように思えるがそうではない。このアリは毛虫のボディーガード的な役割を担っていたのだ。アリは毛虫がハチやクモなどに捕食されないように共に行動していたのである。

毛虫形態学

 ケムシの蜜が出るのは腹の下の方だが、常に垂れ流しているわけではない。アリは毛虫の背部にある蜜腺に対してドラムを叩くような動きをする事で毛虫に蜜を出すように要求し、そして始めて蜜が生成されるのだ。

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寄生植物のまわりで小さな生態系が形成されていた

 これはアマゾンのジャングルという大きな大自然の中で発見された小さな生態系だ。ポメランズは毛虫とアリの小ささを自分の指を横に添え、写真を撮る事で表現したようだ。

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寄生植物に擬態した蝶の羽

 ポメランズが二度目に調査に来た際、灰色の蝶が木に止まっているのを発見した。蝶は木にへばりついており、黄色い点々がある為、木と見事に擬態している。コメント欄によるとこの蝶は、シジミチョウ科の Terenthina terentia だそうだ。

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 この発見はこの種の蝶が木に擬態化する為に進化した証明であり、長い年月をかけて蝶と木、そして寄生植物が共に進化を歩んできた証明なのである。

via:.livescience・translated riki7119 / edited by parumo

 寄生植物は樹木から養分をもらい、その寄生植物を食べに毛虫が集まってきて、その毛虫から蜜をもらいにアリが集まって、でもってそのアリがボディーガードの役割を果たし、クモやハチを追い払う。

 樹木を中心に、イッツアスモールワールドが形成されていることはわかったが、大元の樹木はこの寄生植物に寄生されることで、どんな恩恵を受けているのだろう?教えて詳しい人。

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